Zgodovina eteričnih olj in s tem destilacije kot metode za njihovo pridobivanje je zelo dolga. Uporabljale so jih vse znane stare civilizacije – Egipt. Grčija, Rim, Indija. Najstarejši znani destilatorji iz Mezopotamije in stare Indije so bili v uporabi za destilacijo parfumov, destilacija alkohola se je pojavila šele kasneje.

 

Parno destilacijo, ki se uporablja za pridobivanje eteričnih olj, naj bi v 11. stoletju iznašel Avicenna. Na začetku naj bi se uporabljala za izdelavo ‘cvetnih vodic’ ali hidrolatov, kot jim pravimo danes. Zanimivo je, da so bili takrat hidrolati najbolj zaželjen in v zdravilstvu najbolj uporabljan produkt destilacije. Če so se pri destilaciji izločila eterična olja, so jih kot nezaželjena zavrgli. Šele v 13. stoletju se je v srednjeveški Evropi razširila uporaba eteričnih olj v parfumih. Bili so tako dragi, da si jih je lahko privoščilo le plemstvo.

Evropski alkimisti 15. in 16. stoletja, vključno s Paracelsusom, so nadaljevali z razvojem destilacije in pridobili mnogo novih eteričnih olj. V 16. stoletju je bila destilacija v Evropi že tako razširjena, da so jo za pridobivanje cvetnih vodic in eteričnih olj uporabljali v marsikaterem gospodinjstvu. Leta 1500 je nemški alkimist Hieronymus Braunschweig objavil prvo pisano delo na temo  destilacije z naslovom Knjiga o umetnosti destilacije (The Book of the Art of Distillation).

 

Prvi destilatorji starih ljudstev so bili iz gline. Kasneje so jih arabski mojstri začeli izdelovati iz bakra in to spretnost prinesli tudi v Evropo. Največji evropski mojstri v izdelavi bakrenih alembikov so še vedno Portugalci.

 

Z razvojem moderne kemije od 19. stoletja naprej je destilacija osnova velikih industrijskih sektorjev – parfumerije, petrokemije, industrije alkoholnih pijač. Zato je danes destilacija za eterična olja le en vidik destilacije. Za industrijske potrebe so v uporabi predvsem kotli iz nerjaveče pločevine. So enostavni za vzdrževanje in čiščenje, vendar je aroma eteričnih olj in hidrolatov iz takšnih kotlov manj prefinjena kot iz bakrenih.